Total Pageviews


Sunday, June 7, 2020

Still The First Impression

When I wrote about the first impression of countries that I had visited (including Indonesia), I realized that I only visited 16 countries thus far. Yes, 16, if I counted Macau and Hong Kong, since both have their own flag and currency, haha. Anyway, here's the other half of the list, written from the perspective of someone from a small town called Pontianak

When I visited Brunei, I kept thinking of how surreal that the country is in the same island as my hometown. It felt as if Pontianak was just somewhere down the road. Furthermore, for a country with currency pegged to SGD, I was expecting an advanced country like Singapore. But Brunei was different. Not only it was less developed, it also felt very Islamic. In fact, it was the first and only time that I ever visited mosques as tourist spots. They were really grand! And the Empire Hotel that is directly facing the South China Sea? Majestic! I said it before that I didn't have much regrets in life, but now that I thought of it, not staying there was probably one of the few regrets I had, especially because I never thought of going back to Brunei anymore!

At the shopping mall near the Omar Ali Saifuddien Mosque, Bandar Seri Begawan.
Photo by Swee Hin.

After Brunei, I had my first visit to China. Of all the places, I went to this city called Nanning. Never heard of it? Me, too. I originally thought it was Nanjing, but it was not misspelled. After a short transit at Baiyun International Airport in Guangzhou, Nanning Wuxu International Airport looked tiny. But China is a huge country and it didn't take look for first-timers to notice that. The road was so spacious! I didn't think of Nanning was a tourist destination then, but one would have a stopover there if they wanted to go Guilin. I remember only Wal-Mart and Nanning Zoo throughout the visit, haha. And the notoriously dirty toilets in China? No, it wasn't that bad, just like any average toilets you'd find in other countries.

In 2010, I finally got a chance to travel to a country I always wanted to see: Laos. I always found Laos enigmatic, because I almost never heard of news about the landlocked country. I flew to Vientiane via Kuala Lumpur. The capital city was unbelievably quiet. Even Pontianak was more crowded! When I was there, Swensen's was the only Western restaurant in Vientiane. The main attraction was temples. Was it boring? No, I quite enjoyed my short visit there. I rode a bicycle for sightseeing, sampled the French influenced food, had a peaceful afternoon stroll along the Mekong River. Laos was neither a rich nor modern country, but it felt peaceful.

In Vientiane, 2010.
Photo by Benny.

Two years later, I went to Macau with my parents. Up until then, Singapore was the smallest country I ever visited, but it turned out that Macau was even smaller! But Macau was unique thanks to the Portuguese influence. You could see things written in Portuguese, but yet the atmosphere felt undeniably Chinese. You could see casinos everywhere, but some parts of the city were not so glamorous and looked rather dirty. The Portuguese egg tart might be more famous, but it was overrated and definitely no match for Pontianak egg tart, haha.

Then there was Japan. It was a big deal! A big chunk of influences in my younger days, from Godzilla, Gavan, Dragon Ball, Street Fighter, Super Mario to the Legend of Zelda, all came from Japan! To simply be where the games, films and comics you loved came from was mind-blowing! Tokyo was a nice place to be. The people were helpful. The toilets were high-tech and came with a lot of buttons. Tokyo also had a wide range of super delicious food and on top of that, there was Disneyland, where the best childhood dreams came true! In all seriousness, if there is only one place that Pontianak people of my generation can visit in a lifetime, then the choice is obvious: Tokyo! Japan trip was a fantastic experience and I'd certainly come back for more!

Exploring Asakusa, Tokyo.
Photo by Evelyn Nuryani.

How about United Kingdom? Well, this one was probably not for everyone, but I loved London. Sweeney Todd, the main character from a musical named after him, once sang, "there's no place like London," and he was right! That gloomy weather, that British accent, that neighbourhood around Notting Hill, that modern tale of Harry Potter, they were so charming that I fell in love with London. The capital city was old, but classically beautiful. But the main attraction for me? Abbey Road. That zebra-crossing that I stared at when I was a high school student. I was perhaps the only kid my age that loved the Beatles in Pontianak and to have a glimpse of Abbey Road Studios years later was like paying my dues to the heroes that changed my life. 

Just a train ride away, there is France in the Europe continent. I remember Gare du Nord, the train station, the first impression I had about Paris. It was... messy. Throughout my stay in Paris, I was somehow nervous, probably due to the sight of military soldiers carrying rifles. My visit took place several months after the November 2015 terrorist attacks, so while the view of Eiffel Tower and Seine River was breathtaking, I didn't really enjoy it. In fact, didn't remember seeing Paris the City of Light at night (that's why I always have the illuminating image of Singapore as City of Light instead).

To Moulin Rouge!
Photo by Evelyn Nuryani.

Finally, there was Myanmar in 2017, the latest foreign country that I visited thus far. I couldn't shake off the feeling that Yangon was actually hotter than Pontianak! Other than that, I was actually impressed that the Ooredoo's 4G signal was so good, even on mountaintop, that it would put Indonesia's Telkomsel to shame. Myanmar is a Buddhist country and the great Shwedagon Pagoda that shines brightly at night makes sure that tourists know about it. Nice place, I certainly don't mind going back, probably to Mandalay next time.

So where's my next destination? I don't know. May be Sweden? Thought of going there to see the first IKEA and the country was in my mind again after I read the story about an Indian who cycled to Sweden for love. How about Kazakhstan, the country where Borat came from? Taiwan for family trip? Armenia? Or perhaps Guam? So many ideas, but can't go anywhere in the time of corona, haha. Anyway, regardless where I go, it'll be interesting because of the Pontianak perspective that I have. I might have been staying in Singapore for 14 years, but deep down inside, I'll always be the small town boy that is fortunate enough to see the world!

Asking for direction in Yangon, Myanmar.
Photo by Keith.

Masih Tentang Kesan Pertama

Sewaktu saya menulis topik kesan pertama tentang negara-negara yang pernah saya kunjungi (termasuk Indonesia), saya menyadari bahwa saya baru mengunjungi 16 negara sampai sejauh ini. Ya, 16, jika saya hitung Macau dan Hong Kong juga, karena dua-duanya memiliki bendera dan mata uang masing-masing, haha. Berikut ini adalah kisah singkat tentang delapan negara yang terrsisa dari daftar, ditulis dari sudut pandang orang Pontianak.

Ketika saya mengunjungi Brunei, terngiang-ngiang di benak saya bahwa negara ini sesungguhnya berada di pulau yang sama dengan kampung halaman saya. Rasanya seakan-akan Pontianak itu ada di ujung jalan. Selain itu, untuk negara yang mata uangnya memiliki nilai sama dengan SGD, saya membayangkan bahkan negara ini akan maju seperti Singapura. Akan tetapi tidak begitu, ternyata. Brunei tidak begitu modern. Nuansanya pun Islami, bahkan lebih kental dari Malaysia. Boleh dikatakan bahwa ini adalah pertama dan sekali-kalinya saya mengunjungi mesjid sebagai tempat wisata. Sungguh megah arsitekturnya. Dan Empire Hotel yang langsung menghadap Laut Cina Selatan benar-benar memukau. Sebelumnya pernah saya katakan bahwa saya tidak memiliki banyak penyesalan dalam hidup ini, namun kalau dipikirkan lagi, keputusan untuk tidak menginap di hotel ini adalah salah satu dari sedikit penyesalan yang ada, terutama karena saya tidak pernah berpikir untuk kembali ke Brunei lagi!

Di pusat perbelanjaan Mesjid dekat Omar Ali Saifuddien, Bandar Seri Begawan.
Photo oleh Swee Hin.

Setelah Brunei, says pergi ke Cina untuk pertama kalinya. Dari berbagai tempat yang mungkin dikunjungi, saya ke kota bernama Nanning. Tidak pernah terdengar sebelumnya?  Saya juga merasakan hal yang sama. Awalnya saya kira kota Nanjing, tapi ternyata tidak salah eja namanya. Sesudah transit di Bandara Internasional Baiyun di Guangzhou, Lapangan Terbang Wuxu di Nanning terlihat kecil. Akan tetapi Cina adalah negara yang besar dan tidak butuh waktu lama untuk melihat luasnya Cina. Jalannya begitu lebar! Nanning tidak tampak seperti tempat tujuan wisata, tapi turis mungkin singgah di sana saat hendak menuju Guilin. Saya hanya ingat dengan Wal-Mart dan Kebun Binatang Nanning selama berada di sana, haha. Dan bagaimana pula dengan mitos toilet Cina yang terkenal jorok? Tidak terlalu buruk, sebetulnya. Hampir sama dengan toilet di negara lain. 

Di tahun berikutnya, 2010, saya akhirnya berkelana ke negara yang senantiasa ingin saya kunjungi: Laos. Saya selalu merasa bahwa Laos itu misterius, sebab jarang terdengar beritanya. Saat itu saya terbang ke Vientiane melalui Kuala Lumpur. Ibukota negara Laos ini sangat sepi! Bahkan Pontianak pun terasa lebih ramai! Di kala itu, Swensen's adalah satu-satunya restoran asing di sana. Atraksi utama di Vientiane adalah kuil-kuil Budha. Apakah membosankan? Tidak juga, saya menikmati kunjungan singkat di Laos. Saya berkeliling kota dengan sepeda, mencicipi makanan yang merupakan perpaduan lokal dan Perancis, serta berjalan santai menyusuri Sungai Mekong. Laos tidaklah maju dan kaya, tapi terasa damai di sana.

Di Vientiane, 2010.
Foto oleh Benny.

Dua tahun kemudian, saya membawa orangtua saya ke Macau. Sebelumnya, Singapura adalah negara terkecil yang pernah saya kunjungi, namun siapa sangka Macau ternyata lebih kecil lagi? Kendati begitu, Macau terasa unik karena pengaruh budaya Portugis. Banyak tulisan Portugis di mana-mana, tapi kotanya juga bernuansa Cina. Kasino terlihat di setiap sudut kota, namun ada juga bagian kota yang terlihat kumuh dan kotor. Sempat saya coba pula tar susu Portugis terkenal, tapi tidak terlalu enak dan masih kalah dengan tar susu Pontianak, hehe. 

Dan selanjutnya adalah Jepang. Ini pengalaman yang tiada duanya. Saya jadi terkenang dengan sebagian besar masa kecil saya yang diisi dengan Godzilla, Gaban, Dragon Ball, Street Fighter, Super Mario hingga the Legend of Zelda. Pokoknya segala macam hal yang diimpor dari Jepang. Bisa ke Jepang, tempat dimana semua game, film dan komik berasal, adalah suatu kebahagiaan yang sulit diungkapkan dengan kata-kata! Orang-orangnya pun sopan dan ramah, toiletnya canggih dan memiliki banyak tombol, makanannya super lezat dan selain itu, masih ada lagi Disneyland, tempat impian masa kecil! Bila seseorang yang seumuran dan berasal dari Pontianak hanya bisa mengunjungi satu tempat di luar negeri sepanjang hidupnya, maka tidak diragukan lagi bahwa pilihan yang paling bijak adalah Tokyo! Liburan ke Jepang sangatlah fantastis dan saya masih ingin kembali ke sana lagi!

Berjalan-jalan di Asakusa, Tokyo.
Foto oleh Evelyn Nuryani.

Bagaimana pula dengan Inggris? Hmm, saya rasa Inggris tidaklah menjadi pilihan setiap orang, tapi saya suka London. Seperti yang dilantunkan oleh Sweeney Todd, tokoh utama dari musikal yang sama namanya, "tidak ada tempat lain seperti London." Cuacanya yang muram, aksen Inggrisnya, perumahan di Notting Hill, cerita Harry Potter, semuanya begitu menawan sehingga saya pun jatuh hati dengan London. Kotanya terasa tua, tapi indah dan klasik. Namun apa sesungguhnya atraksi utama bagi saya di sana? Abbey Road, zebra-crossing yang dulu sering saya lihat fotonya sewaktu SMA. Sebagai penggemar the Beatles, rasanya seperti mimpi saat melangkah melewati tempat penyeberangan jalan yang dilalui oleh para pahlawan yang mengubah hidup saya. 

Perancis yang berada di seberang Selat Inggris bisa dicapai dalam waktu kurang lebih dua jam dengan menggunakan kereta. Saya ingat dengan Gare du Nord, stasiun kereta yang menjadi kesan pertama saya tentang Paris. Entah kenapa terasa semrawut. Sepanjang liburan di sana, saya merasa was-was, mungkin karena melihat para tentara yang membawa senapan dan berjaga-jaga. Kunjungan saya ini terjadi beberapa bulan setelah serangan teroris di bulan November 2015 sehingga meskipun pemandangan Menara Eiffel dan Sungai Seine sangatlah menarik, saya tidak begitu menikmatinya. Saya bahkan tidak melihat Paris, kota yang dijuluki City of Light, di malam hari (karena inilah saya selalu merasa bahwa Singapura yang terang-benderang adalah City of Light).

Menuju Moulin Rouge, Paris.
Foto oleh Evelyn Nuryani.

Lantas ada Myanmar, negara asing terakhir yang pertama kali saya kunjungi di tahun 2017. Yangon terasa lebih panas dari Pontianak! Selain itu, yang juga membuat saya terkesan adalah bagusnya sinyal 4G Ooredoo, bahkan di puncak gunung sekali pun. Kalau saya bandingkan, Telkomsel kalah jauh. Myanmar benar-benar terasa seperti negara yang menganut ajaran Budha dan Shwedagon Pagoda yang bercahaya terang keemasan di malam hari memperkuat kesan tersebut. Myanmar cukup menarik dan saya tidak keberatan untuk kembali lagi dan pergi ke kota Mandalay yang belum pernah saya kunjungi. 

Jadi apa tempat tujuan berikutnya? Saya tidak tahu. Mungkin Swedia? Saya ingat melihat IKEA yang pertama di dunia dan baru-baru ini, setelah membaca tentang Indian yang bersepeda ke Swedia demi cinta, saya kembali terpikir untuk ke Swedia. Bagaimana dengan Kazakhstan, tempat asal Borat? Mungkin Taiwan untuk liburan keluarga? Armenia? Atau mungkin Guam? Banyak ide, tapi tak bisa ke mana-mana karena korona, haha. Namun tempat mana pun yang akan saya tuju pastilah akan menarik karena sudut pandang orang Pontianak yang saya miliki. Saya mungkin telah tinggal di Singapura selama 14 tahun, tapi saya tetaplah seseorang yang berasal dari kota kecil dan cukup beruntung karena memiliki kesempatan untuk melihat dunia!

Bertanya tentang arah ke Pagoda Shwedagon di Yangon, Myanmar.
Foto oleh Keith.

No comments:

Post a Comment